1ère partie : Enfance, jeunesse et années d’études (1929-1954)



1929


Martin Luther King naît le 15 janvier à Atlanta (Géorgie). Son père, Martin Luther King Sr., est pasteur et marié avec Alberta Williams. Martin Luther King sera le deuxième d’une famille de trois enfants : sa sœur Christine a deux ans de plus que lui et son frère Alfred Daniel le suivra d’une petite année.




1930-1940


Au cours des années 1930, l’Amérique ploie sous les séquelles économiques de la Grande Dépression. Le petit King est témoin de la pauvreté ambiante, notamment à travers les longues files qui attendent leur quignon de pain. Plus pénible encore est la confrontation avec le racisme et la ségrégation, qui imprègnent toute la société à travers les lois dites Jim Crow. En tout cas dans les États du sud, où entre autres l’enseignement, les transports publics et les restaurants sont réservés aux blancs ou aux noirs.






1944


À l’été 1944 – ainsi qu’à l’été 1947 – King travaille comme étudiant jobiste dans une plantation de tabac dans le Connecticut. Dans cet État du nord, il est nettement moins confronté avec la ségrégation raciale, ce qui le fait retourner à contrecœur dans les États du sud. Cette même année, commence ses études au Morehouse College dans l’Atlanta.


1948


Ayant terminé ses études au Morehouse College, King s’inscrit au séminaire de Chester (Pennsylvanie). C’est au cours de ses études dans ce séminaire qu’il a l’occasion d’assister à Philadelphie à une conférence sur Mahatma Ghandi. Il découvre avec fascination l’action non violente de Ghandi qui a amené le changement social en Inde.


1951


L’étape suivante de son cursus est l’Université de Boston, où King étudie la philosophie et la théologie. Il y subit fortement l’influence de l’activiste des droits civiques afro-américain Howard Thurman. 


1952


C’est au cours de ses études à l’Université de Boston que King rencontre sa future femme : Coretta Scott. Elle aussi est socialement engagée et comme lui originaire du sud des États-Unis. Un an plus tard, ils se marieront.

1954


Avant même la fin de ses études, King est nommé pasteur de l’église baptiste de la Dexter Avenue à Montgomery (Alabama). Il y succède au pasteur Vernons Johns. Sur le plan des droits civiques, on enregistre cette année-là une victoire symbolique aux États-Unis. À l’occasion de l’affaire Brown contre le Bureau de l’Éducation de Topeka, la Cour suprême des États-Unis déclare la ségrégation raciale dans les écoles publiques inconstitutionnelle. Cette action avait été intentée quelques années auparavant après qu’une élève noire se soit vu refuser l’inscription dans une école blanche.