Deel 2: Van de Montgomery-busboycot (1955) tot I Have a dream(1963)

1955
Ondanks Kings activiteiten als dominee van de Dexter Avenue Baptist Church in Montgomery behaalt hij toch nog zijn doctoraat aan de University of Boston. En nog meer goed nieuws is de geboorte van zijn dochtertje Yolande Denise.

Maar het leven van King verandert pas helemaal, wanneer in december de Montgomery-busboycot uitbreekt. Deze protestactie ontstond na de aanhouding van de Afro-Amerikaanse Rosa Parks, die haar plaats in de bus had weigeren af te staan aan een blanke passagier. Als voorzitter van de Montgomery Improvement Association coördineert Martin Luther King de boycot, die meer dan een jaar zou duren en door het overgrote deel van de Afro-Amerikaanse gemeenschap in de stad zou worden opgevolgd.

1956
Gedurende de Montgomery-busboycot wordt Martin Luther King door lokale autoriteiten en leden van de Ku Klux Klan vaak gepest en zelfs met de dood bedreigd. Maar zelfs na een bomaanslag op zijn woning in Montgomery weet King de rust te bewaren. Ook in zijn toespraken roept hij op om zonder geweld te reageren tegen discriminatie en racisme.

In november, bijna een jaar na het begin van de busboycot, verklaart het Amerikaanse Hooggerechtshof rassendiscriminatie op openbare bussen eindelijk als ongrondwettelijk.
Een belangrijke zege op weg naar gelijke rechten en de Montgomery-busboycot kan kort daarop met succes worden beëindigd.

1957
Samen met enkele andere burgerrechtenactivisten sticht Martin Luther King de Southern Christian Leadership Conference (SCLC) met het oog op de coördinatie van nog meer protestacties. Dat is overigens meer dan nodig in de zuidelijke staten van de VS, waar het racistisch geweld blijft aanhouden. Zo is er in Montgomery o.a. een bomaanslag op de woning van Ralph Abernathy, een van Kings meest trouwe medestrijders.

In maart 1957 reist Martin Luther King naar Ghana om er de onafhankelijkheidsceremonie bij te wonen. Op de terugweg houdt hij halt in Rome, Genève, Parijs en Londen om er toespraken te geven. Later dat jaar, naar aanleiding van de Prayer Pelgrimage for Freedom, geeft Martin Luther King een eerste toespraak in Washington DC: “Give us the Ballot”.

Give Us the Ballot from Sweet Speeches on Vimeo.

En er is ook familiaal nieuws: geboorte van zijn zoon Martin Luther King III

1958
Martin Luther King ziet zijn eerste boek gepubliceerd. In ‘Stride towards freedom’ brengt hij zijn relaas over de Montgomery-busboycot. (link naar boekbespreking? In NL: Rosa stond niet op…)

Tijdens een signeersessie in New York wordt King aangevallen door Izola Curry. King ontsnapt op het nippertje aan de dood.

1959
Martin Luther King weet zich samen met echtgenote Coretta vrij te maken voor een reis naar India in het spoor van Ghandi. Vanaf dan is hij nog meer overtuigd over zijn geweldloze aanpak binnen de Amerikaanse burgerrechtenbeweging.

1960
King keert terug naar Atlanta, van waaruit hij als voorzitter van de Southern Christian Leadership Conference (SCLC) geweldloze acties in het hele zuiden van de Verenigde Staten coördineert. Er volgen ook enkele ontmoetingen met John F Kennedy, die dat jaar tot president wordt verkozen.

In 1960 komt de Amerikaanse burgerrechtenbeweging overigens opnieuw in een stroomversnelling door talrijke sit-ins, die vaak op initiatief van studenten ontstaan. Tijdens een sit-in in Atlanta wordt King aangehouden. De meest bekende sit-in vindt plaats in een Woolworth-restaurant in Greensboro (North Carolina)

1961
Een derde kindje bij de Kings: Dexter Scott

En intussen blijft de strijd voor gelijke rechten onverbeten doorgaan. Martin Luther King steunt onder andere de Freedom Riders, die met hun acties de rassenscheiding op de interstate bussen en in de stations aanklagen.

Start van protestacties in Albany (Georgia). Honderden activisten worden aangehouden, waaronder ook Martin Luther King.

1962
Een jaar van weinig progressie, al slaagt James Meredith er wel in om als eerste Afro-Amerikaan een plaatsje te krijgen aan de ‘Ole Miss’ University of Mississippi.

Martin Luther King begint te schrijven aan een nieuw boek, dat een jaar later zal verschijnen: Strength to Love. Na een zoveelste protestactie in Albany vliegt Martin Luther King voor twee weken achter de tralies.

1963
De familie King breidt opnieuw uit: geboorte van Bernice Albertine. Maar veel tijd voor het gezin is er niet, want de strijd voor burgerrechten krijgt een almaar groter impact op de Amerikaanse samenleving.

Aan de University of Alabama in Tuscaloosa kunnen de eerste twee Afro-Amerikaanse studenten zich inschrijven. Het protest van George Wallace, de gouverneur van Alabama, tijdens de zogenaamde ‘Stand in the schoolhouse door’ haalt niets uit.

In Birmingham (Alabama) reageren de lokale autoriteiten dan weer met veel geweld op de geweldloze acties voor gelijke rechten. Begin mei, tijdens de Children’s Crusade, komen in de stad meer dan 4000 jongeren op straat om hun rechten op te eisen. Velen onder hen belanden in de cel. Eerder was ook King gevangen genomen en vanuit zijn cel schrijft hij de vandaag beroemde brief ‘Letter from Birmingham Jail’.

Medgar Evers, een andere vooraanstaande Amerikaanse burgerrechtenactivist, wordt in juni in Mississippi vermoord. Een racistische moord.

Kort daarna weet Martin Luther King in Detroit (Michigan) meer dan 100.000 mensen op de been te krijgen voor de Walk to Freedom.

De vredesvolle protestmars in Detroit blijkt een generale repetitie voor de March on Washington for Jobs & Freedom, die eind augustus plaats vindt. Meer dan 200.000 mensen komen naar de Amerikaanse hoofdstad, waar Martin Luther King op de trappen van het Lincoln Memorial zijn legendarische toespraak geeft: “I have a dream”.