Birmingham (Alabama)

Birmingham ontstond pas op het eind van de 19de eeuw maar is vandaag met meer dan 200.000 inwoners de grootste stad in de staat Alabama. In de eerste helft van de 20ste eeuw zorgde de staal-, ijzer- en mijnindustrie voor grote welvaart en Birmingham kreeg zelfs de bijnaam ‘Magic City’. Toch was de stad niet zo magisch om te leven. Zeker niet voor de Afro-Amerikaanse bevolking, want de rassenscheiding werd er decennialang ten top gedreven.

Het jaar 1963 betekende een kantelpunt in de geschiedenis van Birmingham. Het verzet van de Afro-Amerikaanse gemeenschap werd er stevig opgevoerd met vreedzame sit-ins en manifestaties, die door lokale autoriteiten onder leiding van Bull Connor steeds met extreem en overdadig geweld werden afgeblokt.

Een standbeeld van Martin Luther King in Birmingham

Een standbeeld van Martin Luther King in Birmingham

Op Goede Vrijdag 1963 nam Martin Luther King het voortouw tijdens een van de protestmarsen. Hij werd aangehouden en tijdens zijn korte periode in de cel schreef hij de intussen bekende brief: Letter from Birmingham Jail.

Een volgende zet was de inbreng van jongeren en studenten, die tijdens de zogenoemde Children’s Cruisade met honderden in de gevangenis terecht kwamen. King stelde de ouders gerust: “Maak je niet ongerust. Alles komt goed met jullie kinderen. Houd ze niet tegen. Ze doen dit niet enkel voor zichzelf, maar ze vervullen een opdracht voor heel Amerika, voor de hele mensheid.”

De overvolle gevangenissen en het geweldadige optreden van de politie in Birmingham maakten een slechte indruk op de rest van Amerika en president John F Kennedy koos vanaf dat moment resoluut voor rassengelijkheid.

Enkele maanden later gaf Martin Luther King in Washington zijn ‘I have a dream’ toespraak, maar in Birmingham bleef racisme de samenleving domineren. Amper enkele dagen na Kings legendarische speech volgde in Birmingham een racistische bomaanslag op de Sixteenth Street Baptist Church. Vier Afro-Amerikaanse kinderen kwamen daarbij om het leven. Een klein memoriaal, in de benedenverdieping van de intussen heropgebouwde Sixteenth Street Baptist Church, herinnert aan hun tragische lot.

De Birmingham Sixteenth Street Baptist Church

De Birmingham Sixteenth Street Baptist Church

Vlak tegenover de Sixteenth Street Baptist Church bevindt sinds 1992 het Birmingham Civil Rights Institute, dat een boeiende terugblik biedt op de situatie tijdens de decennia van rassenscheiding en het vreedzame protest van de Amerikaanse burgerrechtenbeweging hiertegen. Vlakbij het nabijgelegen Kelly Ingram Park kun je de Freedom Walk Tour volgen. Op exact dezelfde locatie, waar destijds de protestmarsen plaats vonden, kun je langs monumenten en infopanelen wandelen om alzo stap voor stap meer te weten te komen over hoe het er hier vijftig jaar geleden aan toe ging.

Standbeeld in the Kelly Ingram Park

Standbeeld in the Kelly Ingram Park

Dit jaar is er in Birmingham een uitgebreid herdenkingsprogramma van evenementen uitgewerkt: films, tentoonstellingen, lezingen enz.

Voor meer praktische informatie over een bezoek aan Birmingham: www.birmingham.travel