Selma (Alabama)

Dit historisch stadje aan de Alabama River was in 1865 het decor voor een van de laatste veldslagen tijdens de Amerikaanse Burgeroorlog. Precies een eeuw later werd hier door de overwegend Afro-Amerikaanse bevolking slag geleverd voor stemrecht. De spanningen liepen hoog op nadat de jonge Jimmie Lee Jackson na deelname aan een protestactie in het naburige Marion om het leven was gekomen. Over de dood van Jackson liet Martin Luther King volgend citaat optekenen: “De dood van Jimmie Lee Jackson zegt ons dat we passievol en zonder ophouden moeten werken om van de Amerikaanse droom een realiteit te maken. Zijn dood moet bewijzen dat onverdiend lijden niet zinloos is.

Als reactie op de dood van Jimmie Lee Jackson verzamelden zich op zondag 7 maart 1965 meer dan 500 demonstranten in Selma voor een protestmars naar Montgomery, hoofdstad van Alabama. Maar bij aankomst aan de Edmund Pettus Bridge werden ze tegengehouden door een grote troepenmacht, die hen met waterkanonnen en bruut geweld teruggedrong naar het centrum van Selma. Deze dag zou de geschiedenis ingaan als Bloody Sunday.

De Edmund Pettus brug

De Edmund Pettus brug

Twee dagen later, dit keer in het gezelschap van Martin Luther King, trokken 2500 mensen naar de Edmund Pettus Bridge. Ze hielden er halt voor een gebed en bij gebrek aan toelating tot een mars keerden ze terug.

De mars op Montgomery vond uiteindelijk twee weken later plaats. In de Brown Chapel in Selma waren honderden mensen samengekomen. Geleidelijk aan groeide de massa aan en drie dagen later stonden meer dan 25.000 actievoerders aan het Alabama State Capitol in Montgomery. Met resultaat, want enkele maanden later werd de Voting Rights Act door president Johnson ondertekend. Omwille van het historische belang van deze mars werd het traject tussen Selma en Montgomery omgedoopt tot de Selma-to-Montgomery National Historic Trail. Ongeveer halfweg tussen Selma en Montgomery bevindt zich nu het Lowndes Interpretive Center.

Selma-to-Montgomery National Historic Trail

Selma-to-Montgomery National Historic Trail

De voettocht van Selma naar Montgomery wordt jaarlijks nog eens overgedaan, voorafgegaan door de Bridge Crossing Jubilee, een meerdaags herdenkingsevenement in het begin van maart.

Maar ook op andere momenten van het jaar kun je in Selma herinneringen ophalen aan die cruciale momenten in de geschiedenis van de Amerikaanse Burgerrechtenbeweging. Aan beiden kanten van de brug bevinden zich bezoekerscentra. In het centrum van Selma kun je terecht in het Selma-to-Montgomery National Historic Trail Selma Interpretive Center en aan de overkant van de Alabama River bevindt zich het National Voting Rights Museum & Institute. Getuigen van de historische mars brengen in deze bezoekerscentra vaak met veel emotie hun verhaal van destijds. Een van hen is Henry Allen, die nadien richting Vietnam trok voor een heel andere strijd. Ook Joanne Bland van de organisatie Journeys for the Soul was er destijds bij in Selma. Haar ervaringen deelt ze onder andere tijdens een begeleide tour door Selma.

Voor meer praktisch informatie over een bezoek aan Selma: www.selmaalabama.com